Spain: A Contracorriente Films, The Virtual Cinema and the ecosystem in the film industry

Interview Eduardo Escudero


On 6 April A Contracorriente Films – a Spanish distributor with over 1,500 titles in its line-up – launched its Sala Virtual de Cine (Virtual Cinema) to offer films from its catalogue in collaboration with movie theatres. It already has 30,000 registered users, 81 associated Spanish cinemas and other local distributors have joined in to release their own content. We spoke with Eduardo Escudero, who has a holistic vision and feels that when it comes to premieres, cinemas must always come first in the industry’s ecosystem.

Spain: A Contracorriente Films, The Virtual Cinema and the ecosystem in the film industry

Could you tell us a about the evolution of A Contracorriente Films and its activities in exhibition?

We began the A Contracorriente Films adventure in 2009, when we launched the company although our first releases came in the spring of 2010. Essentially, we are distributors of independent films, the kind that we call ‘feel good’. We also produce a few films a year and since 2014 we have been running the Conde Duque Alberto Aguilera, Goya and Santa Gracia cinemas in Madrid.

In addition, since 2015 we also run the Verdi cinemas in Barcelona and Madrid. All of them are city-centre cinemas but, unlike the Verdi cinemas which are arthouse cinemas showing mainly European films in subtitled original version, the Conde Duque cinemas are more mainstream, screening dubbed versions.

How did the Sala Virtual de Cine initiative come about and who else is involved?

The Sala Virtual de Cine did not start from scratch during the period of lockdown; we were already working on an on-demand service that complemented the work of the Verdi cinemas.

The project took a turn when the health crisis hit. We were anxious to remain in contact with our filmgoers during the period of cinema closures, so we decided to get the project off the ground as a communication tool. We realised that if it was good for our cinemas it might also help others to stay in touch with their audiences. To date, 81 cinemas have joined us.

We also began working with other distributors. For example, on 8 May we premiered Wojtyla. La investigación (José María Zavala) distributed by European Dreams Factory and we will shortly be releasing Bacurau (Juliano Dornelles, Kleber Mendonça Filho) from the distributor La Aventura Audiovisual.

Viewers can access new release and rereleased films on the Sala Virtual de Cine for 72 hours at the price of a standard cinema ticket of 6.95 euros.

We are pleased to offer a tool that can benefit both cinemas and distributors in Spain.

Were you inspired by other models?

We were. In fact, we had been looking at Picl in The Netherlands and we have been in contact with them but, in the end, we decided to create our own platform.

I found their initiative interesting because it is a model that shares our values. The most important one, is that cinemas play and should continue playing a major role - the primary role - in film releases. Apart from being the best places to watch films, cinemas also give films a brand stamp that no other distribution channel can offer.

But we have to understand that times are changing and that the health crisis has accelerated these changes. So we have to ask ourselves what strategies we should adopt in the future with regards to the way films are shown. Films that are most at risk or that have a niche audience such as documentaries, now have this digital platform to give them a second chance in collaboration with cinemas.

We are open to collaboration and to sharing experiences with Picl and other similar initiatives in other countries. We are also in touch with Lucky Red for the MioCinema platform in Italy, and I think we will continue to share knowledge and strategies which will be highly beneficial for the model’s future.

Was it a complicated project to implement on a technical level?

It was extremely complicated. Although we had already been working for quite some time with a company that helped us and got us up and running straight away, we are still working to improve it to offer the best possible product with the added asset of having the support of the cinemas.

Do you have any trends or figures you can share with us?

The most/highest traffic is generated by the film-loving cities where good movie theatres are located (all of them members of Europa Cinemas), regardless of whether or not they took part in this initiative.

The film industry is an ecosystem and movie aficionados that go to the cinema, today subscribe to platforms. In turn, people who watch films on platforms and follow a particular director, or come across one on the platform, will seek to watch future films by that director on the big screen. 

What do you think about the possibility of the screenings on the Sala Virtual de Cine being recognised as though they were standard screenings?

It would make sense and it might be necessary in the future. But only as long as the first place where the film is shown is a cinema. It is very important for all these initiatives to maintain their close ties to cinemas and to understand that film theatres have priority in film releases. We are trying to complement, not to replace.

Cinemas are allowed to open since 25 May. How do you see this reopening in Spain?

In certain areas they can open on 25 May but in fact distributors don’t have any new releases in June, probably because there is no time to prepare them. And cinemas cannot just show reruns and programme classics for a month.

Everything seems to indicate that 26 June will be the date when the first new releases will be shown, coinciding with the date by which most Spanish cinemas should up and running. A Contracorriente Films has offered all cinemas the film Cinema Paradiso (Giuseppe Tornatore) so it can be programmed in their first session on 26 June as a memorable event for the comeback of the cinema. We are hoping that lots of film theatres will join in the initiative.

And what about the Verdi cinemas?

Verdi cinemas will open on June 19 and their first screening will indeed be Cinema Paradiso. They will then programme classics and films which were on the billboards when the cinemas were closed down. We need a week to prepare in terms of logistics and to apply the precautionary hygiene measures before we start hosting premieres.

Furthermore, the Verdi cinemas in Barcelona are hosting the BCN Film Fest from 25 June to 2 July which usually happens around Sant Jordi day which is also Book Day (23 April). For reasons known to all, we had to postpone it and it will be the first festival people can attend following the lockdown in Spain. This edition wants collaborate with the shared objective of bringing audiences back into the cinemas at the same moment of their opening. Complying of course with all the hygiene measures needed to guarantee the safety of cinemagoers.

Which new releases are confirmed for the reopening of Spanish cinemas?

A Contracorriente Films has very ambitious new releases scheduled in July for the recovery of the public. We felt it necessary to offer major movies from our slate to the exhibition sector in the critical reopening period. We have decided to take the risk of releasing them instead of waiting until November.

These are the films we have scheduled for release:

3 July: La lista de los deseos (Álvaro Díaz Lorenzo),

10 July: Dersu Uzala (Akira Kurosawa), (rerelease)

17 July: The Peanut Butter Falcon (Tyler Nilson and Michael Schwartz)

24 July: Military Wives (Peter Cattaneo).

14 August: One for All (Uno Para Todos) (David Ilundain)

4 September: De Gaulle (Gabriel Le Bomin)

At the same time Warner Bros will be releasing Pinocchio (Matteo Garrone) on July 3rd and most probably Tenet (Christopher Nolan) on 17th of July. And finally, Walt Disney has Mulan scheduled for release on 24th of July.

And the second part of Father There is Only One (Padre no hay más que uno) (Santiago Segura) is coming out in August, which is a local comedy that could stimulate the box office.

Do you think many cinemas in Spain will not reopen?

All cinemas will reopen. However the permanent closure or not of cinemas is not going to depend on the period of lockdown but on what happens after reopening.

If government helps drop off, what will happen if audiences don’t come back to the movie theatres? If there are no audiences in the early weeks of the reopening, not only will there be cinemas that close down but distributors will also disappear.

What do you think of the extraordinary aid announced by the Spanish government for cinemas (13,252,000 euros)?

Appropriate measures were implemented in Spain to help cinemas through this difficult period and the government opted to support them for the reopening with a budget of 13.2 million euros to invest in making their facilities safe through hygiene measures, etc. But one more thing is needed if the market is to be revived: the audience. Without them, all the efforts made by the industry will be in vain.

I therefore believe that we are taking a risk by relying entirely on the product, on safety and on “people’s desire to come back to the cinema”. I think that national, regional and local authorities should support the audience. A big cinema party subsidised 50% by the state would bring audiences back to the cinema more quickly.

In Spain for example, with a budget of 15 million euros we could bring in 5 million cinemagoers: where the ticket costs 6 euros, the audience would pay 3 euros and the government 3 euros. I am certain that this would get cinema attendance back up in record time. Because if we fail in the first five or six weeks, what distributor is going to hold back new releases from the seventh week?

Do you believe that after the crisis the government is going to be open to the creation of a periodic line of financial aid for cinemas?

Direct aid for cinemas had never been available before now. The Spanish central government has always argued that exhibition comes under the jurisdiction of the Autonomous Communities. For me it is more a question of will. I hope that this situation is a step towards public authorities understanding the importance of cinemas. Little by little, politicians at all levels, European, national and regional, are realising that the film industry is an ecosystem. Most of the money has always gone to support production, but they are beginning to realise that exhibition and distribution are very important too. The existence of Europa Cinemas and the support the Media programme has historically given to distribution proves this. However, we still need more connection between us all, because in this ecosystem what is good for one of the parties has a positive impact on the rest.


May 2020

Irene Angel Echeverri


 A Contracorriente Films – distribuidora española con más de 1,500 títulos en su catálogo - lanzó el 6 de abril la Sala Virtual de Cine para ofrecer películas en colaboración con los cines. Hoy tiene más de 30,000 usuarios registrados, 81 cines españoles asociados y otros distribuidores locales se han sumado para estrenar sus propios contenidos. Hablamos con Eduardo Escudero que tiene una visión holística y considera que, dentro del ecosistema de la industria, los cines siempre deben tener prioridad al momento de los estrenos.


¿Podrías por favor contarnos un poco sobre la evolución de A Contracorriente Films y vuestras actividades de explotación?

Nosotros iniciamos la aventura de A Contracorriente Films con su constitución en 2009 y los primeros estrenos en la primavera de 2010. Somos esencialmente distribuidores de películas independientes que podríamos llamar “Feel good”. También producimos un par de películas al año y desde 2014 gestionamos los cines Conde Duque Alberto Aguilera, Goya  y Santa Gracia en Madrid.

Además, desde el 2015 somos exhibidores de los cines Verdi en Barcelona y Madrid. Todos son cines de centro ciudad pero a diferencia de los Verdi que son cines de autor y mayoritariamente europeo en versión original, los de Conde Duque son más comerciales y en versión doblada.

¿Cómo ha nacido la iniciativa de la Sala Virtual de Cine y qué otros actores están implicados?

La Sala Virtual de Cine no nace de cero durante la situación de confinamiento, ya veníamos trabajando en un servicio a la demanda que complementase el trabajo de los cines Verdi.

El proyecto tuvo un giro en el último momento con la situación de la crisis sanitaria. Como nos preocupaba seguir en contacto con nuestros espectadores durante el cierre de los cines, decidimos lanzar el proyecto como una herramienta de comunicación y en el proceso entendimos que también podría ayudar a los otros cines a continuar en contacto con sus públicos. Al día de hoy se han adherido 81 cines.

También empezamos a trabajar con otros distribuidores por ejemplo, el 8 de mayo estrenamos Wojtyla: la investigación (José María Zavala) del distribuidor European Dreams Factory y próximamente vendrá el estreno de Bacurau (Juliano Dornelles, Kleber Mendonça Filho) de la distribuidora La Aventura Audiovisual.

En La Sala Virtual de Cine los espectadores pueden acceder durante 72 horas a películas de estreno y reestreno al precio de una entrada normal de cine 6,95 euros.

Estamos contentos que esta sea una herramienta de la que se puedan beneficiar tanto cines como distribuidores de España.

¿Te has inspirado de otros modelos?

Sí. Estuvimos investigando sobre Picl en los Países Bajos y hemos estado en contacto con ellos pero finalmente decidimos crear nuestra propio servicio.

Me pareció una iniciativa interesante porque es un modelo que comparte nuestros valores. Las salas de cine ocupan y deben continuar ocupando un rol principal - y prioritario - en el estreno de las películas. Los cines, aparte de ser el mejor lugar donde se pueden ver las películas, les otorgan un sello de marca que ningún otro canal de distribución les puede otorgar.

Pero también debemos entender que los tiempos están cambiando y la crisis sanitaria ha sido un acelerador de cambios. Por eso debemos preguntarnos sobre las estrategias que queremos adoptar en el futuro frente a la explotación de las películas. Aquellas que son más frágiles o que tienen un público de nicho como los documentales por ejemplo, ahora tienen esta herramienta digital para darles una segunda oportunidad en colaboración con los cines.

Estamos abiertos a colaborar e intercambiar experiencias con Picl y otras iniciativas similares de otros países. También estamos en contacto con Lucky Red para el MioCinema (Italia) y creo que seguiremos compartiendo conocimientos y estrategias que serán muy fructíferos para el futuro del modelo.

¿Técnicamente fue un proyecto complicado de poner en marcha? 

Fue complicado. Aunque nosotros ya veníamos trabajando desde hace un tiempo con una empresa que nos ayudó y nos facilitó la puesta en marcha inmediata, seguimos trabajando para mejorarla y poder ofrecer un producto óptimo con el valor diferencial que significa tener el apoyo de los cines.

¿Hay tendencias o cifras que nos puedas compartir? 

Las ciudades cinéfilas como Madrid y Barcelona, donde están esos buenos cines - todos miembros de Europa Cinemas -, hayan o no participado en esta iniciativa, son las que más tráfico están generando.

La industria del cine es un ecosistema y los cinéfilos que van al cine, hoy están abonados en plataformas. A su vez, las personas que ven cine en plataformas y les gusta un director o lo descubren allí, van a tratar de ver las próximas películas del director en cines.

¿Qué opinas de un posible reconocimiento de los pases de la Sala Virtual de Cine como si fueran pases normales en los cines?

Tendría sentido y posiblemente sea necesario en un futuro. Pero, siempre y cuando, el primer lugar en el que se exhibió la película haya sido en una sala de cine. Es muy importante que todas estas iniciativas estén muy vinculadas a los cines y se entienda que la prioridad en los estrenos la tienen las salas de exhibición. Pretendemos complementar, no sustituir.

Los cines están autorizados a abrir el 25 de mayo ¿Cómo ves la reapertura en España? 

En determinadas zonas se puede abrir el 25 de mayo pero, la realidad es que en junio las distribuidoras no se han animado a estrenar, probablemente porque no hay tiempo tampoco para preparar los estrenos. Las salas no pueden recuperar títulos y programar clásicos por un mes.

Todo parece indicar que el 26 de junio es la fecha donde van a colocarse los primeros estrenos coincidiendo con la fecha en la que la mayoría de los cines de España deberían estar operativos de nuevo. A Contracorriente Films ha ofrecido a todos los cines la película Cinema Paradiso (Giuseppe Tornatore) para que sea programada en su primera sesión el 26 de junio como un evento memorable de regreso al cine. Esperamos que muchas salas se adhieran a la iniciativa.

¿Y los cines Verdi?

Los cines Verdi abrirán el 19 de junio y su primera sesión será justamente de la película Cinema Paradiso. Luego se programarán películas que estaban en cartelera al momento del cierre y otros clásicos. Necesitamos una semana para prepararnos logísticamente a la nueva realidad y aplicar las medidas de precaución sanitaria antes de recibir estrenos.

Además, los cines Verdi de Barcelona organizan del 25 de junio al 2 de julio el BCN Film Fest que se hace en torno al día de Sant Jordi - el 23 de abril día del libro - . Por las razones que todos conocemos lo tuvimos que aplazar y va a ser el primer festival presencial post-confinamiento de España. Esta edición, además, añade su granito de arena -al coincidir con las fechas de reapertura de los cines- al propósito común de fomentar el regreso del público. Evidentemente respetando todas las medidas sanitarias para garantizar la seguridad de los espectadores.

¿Qué estrenos hay confirmados para la apertura de los cines en España?

A Contracorriente Films tiene entrenos muy ambiciosos programados en julio para la recuperación del público en las salas. Nos ha parecido necesario ofrecer películas importantes de nuestro slate a la exhibición para el período crítico de la reapertura. Hemos decidido tomar el riesgo de estrenarlas en vez de esperar noviembre.

Estas son las películas que tenemos programadas para estreno:

3 de julio: La lista de los deseos (Álvaro Díaz Lorenzo),

10 de julio: Dersu Uzala (Akira Kurosawa), (reposición)

17 de julio: The Peanut Butter Falcon (Tyler Nilson y Michael Schwartz)

24 de julio: Military Wives (Peter Cattaneo).

14 de agosto: Uno Para Todos (David Ilundain)

4 de septiembre: De Gaulle (Gabriel Le Bomin)

Por otro lado, Warner Bros va a estrenar Pinocho (Matteo Garrone) el 3 de julio y seguramente Tenet (Christopher Nolan) el 17 de julio.  Por último, sigue en calendario por parte de Walt Disney el estreno de Mulán el 24 de julio.

Y en agosto viene la segunda parte de Padre no hay más que uno (Santiago Segura) que puede ser una comedia local dinamizadora de la taquilla.

¿Crees que van a haber muchos cines que no reabrirán sus puertas en España?

Yo creo que todos los cines reabrirán. Pero, el cierre definitivo no va a depender del período de confinamiento sino de los resultados a partir de la apertura. 

Si las ayudas gubernamentales decaen ¿Qué sucedería si el público no regresa a las salas? Si en las primeras semanas de reapertura no hay público, no solo van a haber cines que van a cerrar sino también, distribuidoras que van a desaparecer.

¿Qué piensas de la ayuda extraordinaria que ha decretado el gobierno para los cines (13’252,000 de euros)? 

En España se adoptaron medidas pertinentes para ayudar los cines a pasar por este momento difícil y el gobierno optó por apoyarlos en la reapertura con un presupuesto de 13,2 millones de euros para inversiones en adecuación de instalaciones con medidas para higienización, etc. Pero, falta una tercera parte para reactivar el mercado: El público. Sin ellos todos los esfuerzos que hemos estado haciendo todos los actores serán en vano.

Por lo tanto, creo que nos la estamos jugando al fiarlo todo al producto, a la seguridad y a “las ganas de volver al cine de la gente” y creo que para completar la apuesta desde las autoridades nacionales, regionales y comunitarias se debería subvencionar al público. Una gran fiesta del cine subvencionada por el estado en un 50% permitiría que el público regrese al cine más rápido.

En España, con un presupuesto de 15 millones de euros podríamos traer 5 millones de espectadores – con un tiquete a 6 euros, el espectador pagaría 3 euros -. Estoy seguro que de esta manera la dinámica de asistencia a las salas se reactivaría en tiempo record.

¿Crees que después de la crisis el gobierno va estar abierto a la creación de una línea de ayudas periódica para los cines?

Hasta ahora las ayudas directas a los cines nunca habían existido. El gobierno central español siempre había argumentado que la exhibición es competencia de las Comunidades Autónomas. Para mí es más una cuestión de voluntad. Yo espero que esta situación sea un paso a la comprensión de la importancia de los cines por parte de las autoridades públicas. Poco a poco, los políticos a todos los niveles: Europeos, nacionales o regionales, se van dando cuenta que la industria del cine es un ecosistema. La mayor parte del dinero siempre ha ido a la producción pero, se han venido dando cuenta que la exhibición y la distribución son muy importantes. La prueba de esto es la existencia de Europa Cinemas y del apoyo que el programa Media ha dado históricamente a la Distribución. Sin embargo, aun así, nos falta más conexión entre todos porque en este ecosistema lo que es bueno para una de las partes tiene un impacto positivo en el resto. 


May 2020

Irene Angel Echeverri